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Le HMS St Albans à Saint-Nazaire pour le 75ème anniversaire de l’opération Chariot

La frégate britannique HMS St Albans se rendra à Saint-Nazaire le mois prochain dans le cadre du 75ème anniversaire de Chariot. Lancée le 28 mars 1942, cette opération avait pour objectif de neutraliser la forme-écluse Joubert, seule cale sèche de la façade atlantique à pouvoir accueillir le cuirassé allemand Tirpitz. Sistership du Bismarck, coulé par la Royal Navy au printemps 1941, le puissant bâtiment de 251 mètres et 58.000 tonnes à pleine charge, armé notamment de 8 pièces de 380mm, était alors stationné en Norvège. Mais les alliés craignaient que la Kriegsmarine tente de l'envoyer en Atlantique pour s'en prendre aux convois chargés de ravitailler la Grande-Bretagne. Une opération commando fut donc lancée pour détruire la seule infrastructure pouvant permettre de réparer le Tirpitz sur la côte ouest de la France.

Le 26 mars 1942, une flottille de la Royal Navy quitte donc Falmouth. Accompagné par des vedettes, le HMS Campbeltown, un ancien destroyer américain légèrement modifié pour ressembler à un torpilleur allemand, met le cap sur Saint-Nazaire. Bourré d'explosif, le bâtiment est jeté le 28 mars sur la porte de la forme Joubert.

 

Le HMS Campbeltown, ex-USS Buchanan  (© : ROYAL NAVY)

 

L'opération, très audacieuse, fut un succès, puisque l'ouvrage resta indisponible durant toute la guerre. Mais elle fut obtenue au prix fort. Durant Chariot, 169 militaires britanniques trouvèrent la mort, 215 autres étant faits prisonniers. Finalement, seuls 227 membres du commando purent regagner l'Angleterre après le raid. 

Cette année, la commémoration de l’évènement aura une consonance particulière puisque seuls trois vétérans de cette opération sont encore en vie. Alors que la Marine nationale sera présente avec le chasseur de mines Aigle, une cérémonie militaire se déroulera à Saint-Nazaire. Un membre de la famille royale britannique pourrait y participer.

 

Port de Nantes Saint-Nazaire